從冰冷的數位音樂到擁抱溫暖神聖,回顧 Kanye West 專輯封面進化史

當代最好的音樂人之一。

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唱片封面(Cover Art 或稱 Album Art)在流行文化中,不僅是一種唱片紙質封套或是塑料外殼上的圖案,經典的唱片封面設計,被認為是設計師與音樂家獨特的視覺傳達途徑,唱片封面因為提供了更多的設計自由,其中不少帶有政治性、議題性,具有重要的藝術價值。從 The Velvet Underground《The Velvet Underground & Nico》到近年 Kanye WestTravis Scott 等音樂人,音樂已經成為潮流文化輸出方式的主力,後者也善於利用唱片封面衍生出服飾和整體視覺風格來為音樂進行傳播。Cover Art 這個欄目就是以唱片封面為潮流文化場景帶來的影響為主題,分享與唱片封面相關的故事。

先後發佈了與 GAP 簽約十年的聲明、改造了芝加哥的 YEEZY GAP 門店、宣佈參選下一任總統並與 Elon Musk 頻繁互動、通過與 Travis Scott 合作的新作《Wash Us In The Blood》宣告新專輯的到來……Kanye West 的七月比往年更加繁忙。以接近日更的頻率發佈一系列動態,Kanye West 的日程表上擠滿了重磅合作和待實施的、天馬行空的創意——從成立政選黨派「Birthday Party」到為難民設計 YEEZY HOME 庇護所。

回顧 Kanye West 發跡之初,剝去設計師、知名 Twitter 博主甚至「總統競選人」等等身份,作為一名說唱音樂人,Kanye West 又是如何一步步於主流音樂行業中確立自己地位的?

「DROPOUT BEAR」

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數周之前,由 Kanye West 與 Kid Cudi 合作組成,卻又在發佈一張專輯之後沈寂許久的 KIDS SEE GHOSTS 突然宣佈將由日本藝術家村上隆(Takashi Murakami)指導打造同名動畫劇集的消息,並隨即釋出了預告短片。暌違十六年,人們驚喜地從短片中看到了熟悉的「Dropout Bear(輟學熊)」形象回歸。

這只「輟學熊」首次出現於專輯《The College Dropout》中,並在他的「The College Trilogy(大學三部曲)」中扮演了至關重要的角色。提及這一形象設計的初衷,Kanye West 僅是為了懷念兒時陪伴他的一隻玩具熊,但在時任 Roc-A-Fella 設計師 Eric Duvauchelle 的操刀下,「輟學熊」卻成為了主流音樂世界首次認識 Kanye 時的第一印象。

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封面上,拒絕以真面目示人的 Kanye 穿著小熊毛絨公仔服,坐在體育館的觀眾席上。照片的邊框以金色裝飾鑲嵌:Eric Duvauchelle 從一本 16 世紀的插畫中獲得了這一靈感,並得到了 Kanye 的首肯,「能打破人們對於說唱音樂必須與匪幫聯繫在一起的刻板印象,為這張專輯增添優雅的風格。」

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橫空出世的 Kanye West 從第一張專輯開始就以別出心裁的採樣打響了招牌,《The College Dropout》的採樣源從 Lauryn Hill、Luther Vandross、Aretha Franklin、Marvin Gaye、Chaka Khan 到 Tupac,Kanye 在跨度超過半個世紀的音樂長河中里汲取營養,灌注出一張濃墨重彩的 Hip-hop 專輯。比起同期其他迷戀「舞刀弄棍」的說唱歌手,Kanye 在專輯中大肆談論宗教議題、對教育體系的失望、周遭的消費主義陷阱以及親身經歷的車禍,十分生活化的、打破常規的專輯一下獲得了樂迷們的關注;同時,《The College Dropout》還奠定了 Kanye West 後續創作模式的藍本,並讓當時已經逐漸對金元市場表現出活性的 Hip-hop 音樂重新燃起對音樂質感以及深刻藝術內涵的追求。

 

不論是 Kanye 自掏腰包花了 $65 萬美金為歌曲《Jesus Walk》拍攝的後兩部 MV;還是第四十五屆格萊美獎上《Jesus Walk》與當時還是他老闆的 Jay-Z 作品《99 Problems》的針鋒相對,《The College Dropout》製造的爭議話題一路領跑,高調地奏響了「大學三部曲」的序曲。

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Kanye 在前三張錄音室專輯的官方封面以及裝幀設計中,都圍繞著這只「輟學熊」形象展開。在第二部《Late Registration》中,為專輯打造視覺效果的 Morning Breath 工作室在 Eric Duvauchelle 的設計上更進一步,從流行超現實主義畫家 John Currin 的畫作中獲取靈感:封面上,「輟學熊」躡手躡腳地站在 Princeton University 的門口;在內頁的設計以及同期釋出的官方圖輯中,「輟學熊」在學校的門廳里遊蕩、坐在空蕩蕩的演講大廳裡、在圖書館裡閱讀……專輯除了鞏固了這一形象,還是「Ye」這一在今天具有重要意義的代號在 Kanye 作品封面上首次出現。

音樂方面,在 Jon Brion 的製作下,大量古典樂器的嘗試和改編再次顛覆了音樂行業對於說唱音樂的「可能性」的認識:管弦樂編織起條理清晰的層次感,飽滿的聲場,精巧、細緻的編曲組成了《Late Registration》的華麗篇章。專輯再次不負眾望,於 48 屆格萊美上獲得了五項提名,並最終斬獲「年度最佳說唱專輯」、「年度最佳說唱歌手」以及「年度最佳說唱歌曲」三個獎項。

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作為三部曲的終章,《Graduation》在成就與影響力上都達到了新的高度,並成為橫跨 Hip-hop 音樂以及街頭藝術領域的巨作。專輯的視覺設計由村上隆擔任,在融入了標誌性「太陽花」式配色的封面中,扁平化設計的「輟學熊」擺脫學校的引力一飛沖天——Kanye West 在這張專輯裡終於成功「畢業」。

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在完成了與 U2 共同巡演之後,受到啓發的 Kanye 開始在這張專輯中嘗試福音說唱題材的創作,並將來自於家鄉芝加哥的 House 音樂融入作品——這僅是這張色彩豐富得無以復加的專輯無數特色中的一小部分:從模仿 Bono 的唱腔,到把 The Rolling Stones 以及 Led Zeppelin 這樣的 Stadium Rock 演奏方式帶入錄音棚,再到大量使用 1980s 年代合成器音色作為伴奏的基礎——只有村上隆設計的專輯封面能與之桴鼓相應。

在以採樣見長的《The College Dropout》和以古典脈絡出眾的《Late Registration》之後,Kanye 最終帶來了引導 Hip-hop 音樂在未來很長一段時間內走向的《Graduation》。

先前提及的《KIDS SEE GHOSTS》封面靈感正是來自於這一專輯的視覺設計,專輯開篇的第一首作品《Good Morning》也是「輟學熊」首次以經典形象出鏡擔任動畫主角,如果說在過往兩張專輯中的「輟學熊」形象更多是 Kanye 拒絕向公眾展示真面目的掩護,在《Graduation》中二者的形象才正式達成統一,並造成廣泛的影響。

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傳統唱片工業中,樂迷們總是期待在某一個時期內能看到自己喜愛的音樂人以固定的形象出現——不論是幾乎以固定每十年為一個單位改變造型風格的 David Bowie 還是十數年如一日的 Slash,在增強記憶點之餘,來自唱片公司的商業考慮也是影響音樂人視覺風格的重要因素。Kanye West 在 2004 年起,以圍繞「輟學熊」這一個形象打造的系列專輯正是得益於這一關鍵元素。

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在《Graduation》中嘗到了甜頭的 Kanye West,開始頻繁地嘗試通過與藝術家的合作,為自己的專輯增添「別樣的聲音」——於 Kanye 而言,專輯的品質固然重要,但是他也深知於跨領域中佔領先機,會是社交網絡時代的「通關秘訣」。

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《808s & Heartbreak》是這一時期最重要的代表作,除了說唱佔歌曲比例的進一步削減,用朗朗上口的旋律和大量 Auto-tune 俘獲更多聽眾,這張專輯似乎是桀驁的 Kanye 與市場達成和解的標誌。儘管「過於流行」成為評論家和樂迷口中所詬病的短板——但人們似乎都選擇性忽視了他在 2008 年內所遭受的厄運與背離。

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《808s & Heartbreak》中悲愴且堅毅的內容仍然使之成為 Kanye 作品中十分特殊且重要的一張,這也與專輯封面的設計相得益彰。這是 Kanye 與街頭藝術的再次碰撞,灰色背景中乾癟的、被撕裂的心形是街頭藝術家 KAWS 基於時任 Kanye West 專輯創意總監 Virgil Abloh 作品的二次創作。

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在 Kanye West 不停地產出一張又一張的經典專輯同時,Virgil Abloh 在其中扮演了十分重要的角色:先後為《My Beautiful Dark Twisted Fantasy》、《Watch The Throne》以及《Yeezus》擔任了創意總監,這也成為 Kanye West 在拋棄實體專輯這一載體之前最後的餘暉。

與今年親自操刀製作數位封面的 Westside Gunn 專輯《Pray For Paris》不同,當時的 Virgil Abloh 仍然需要著手於實體材料的選用,其標誌性「3%」的設計理念在 Kanye 發行的最後一張實體專輯 CD《Yeezus》上的體現僅是一塊紅色貼紙,用以表示對實體專輯消亡的悼念。

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跨領域間的合作,除了通過共同完成同一件作品將聲量匯聚於一處,也利於合作的雙方最大化利用專輯封面的藝術空間。在《Yeezus》後,Kanye 發佈了「實體專輯已死」的悼文,但封面設計的價值很快在其下一張專輯上得到了延續。

從冰冷的數位音樂到擁抱溫暖神聖

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在之後的一段時間,Kanye West 將興趣轉投他處,除了組建自己的創意團隊 DONDA, 經營自己的音樂廠牌 G.O.O.D Music,YEEZY 項目的啓動也佔據了 Kanye 的大部分精力——在與商業合伙人的溝通中,人們都以為他的創作熱情與靈感被消磨殆盡的時候,《The Life Of Pablo》的誕生給予了音樂行業以一記重拳。

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如果說 Yeezus Tour Merch 是 Kanye West 對於「Merch(周邊)」藍海的最初嘗試,《The Life Of Pablo》則標誌著這位野心勃勃的音樂人正式向著音樂行業的外圍衍生品伸出了觸手。

比利時獨立藝術家 Peter De Potter 以文字排版為主的設計以及隨機從社交網絡上獵取的圖像作為拼貼畫而聞名,《The Life of Pablo》最顯著的部分就是非對稱性構圖的專輯名字排列,以及 Sheniz Halil 於 Instagram 帳戶上大方展示的性感翹臀。封底、內頁、曲目列表等部分的設計不再重要,名存實亡的「Cover Art」被拍扁,僅剩下一張方形的畫布以供藝術家發揮;Kanye 開始將設計工作的重心轉移至 Merch 產品線的開發。

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絕非僅是專輯的附屬品,《The Life of Pablo》以哥特字體的設計引燃了整個 Merch 市場:僅在紐約開設的一家「The Life of Pablo」Pop-Up Store,便於活動開始的 48 小時內達成了 $100 萬美金的銷量,而這樣的 Pop-Up Store,在世界範圍內有 21 家。

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印製著 Cali Thornhill DeWitt 設計的「I Feel Like Pablo」GILDAN 短袖開始了病毒式傳播,讓人想起曾經隨處可見 OBEY 的「André the Giant Has a Posse」貼紙:街頭藝術與專輯封面設計的結合在另一個看似全然沒有聯繫的領域獲得了重生,人們不再將 12 寸黑膠擺在家裡的顯眼位置以彰顯自己的音樂品味,而是開始將自己喜歡的唱片穿上街頭。根據國際唱片業協會(IFPI)發佈的《全球音樂產業報告》,2016 年全球 Merch 市場的規模達到了驚人的 $31 億美元,而 Kanye 僅憑借《The Life of Pablo》一張專輯的周邊銷售就貢獻了其中約 1.2% 的份額。

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在再之後的《ye》以及《KIDS SEE GHOSTS》中,精神狀況極度不穩定的 Kanye(這時起他開始稱呼自己為「ye」)用了兩張乏善可陳的作品以填補空白,直到去年《Jesus Is King》的發佈,爭議才再次伴隨著 Kanye West 這位「重生的基督徒」回歸。

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《Jesus Is King》的封面設計恢復了「數位實體」的構圖——就如同《Yeezus》以及「胎死腹中」的《Yandhi》,專輯封面摒棄了複雜而精緻的構圖,以 12 寸藍色彩膠的面目示人。標籤上的字體僅標注出專輯名稱、一串代表著某首 1970 年底特律福音單曲版號的代碼、33 轉黑膠唱片的標注以及 Kanye West 本人的大名——簡約得像「家樂福裡的平裝版聖經」。

聯繫近期發佈的單曲《Wash Us In The Blood》,仍然延續了這一風格,只不過這次的歌曲標題被標注在了唱片的封套上,磨損的唱片壓痕在宗教情緒的渲染下,完成了從冰冷的數位音樂到擁抱溫暖神聖的轉變。

走出扁平世界的「輟學熊」

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不論是富麗堂皇的《Watch The Throne》還是以藝術巧思征服樂迷的《My Beautiful Dark Twisted Fantasy》,Kanye 在專輯封面設計中傳遞出的主要信息都是其創作音樂時的意志呈現——個人化和情緒化成為設計的初衷。從 Mr.West 到「I am no Saint, I am only his father.」的 ye,「輟學熊」已然走出了扁平的世界。

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在《Wash Us In The Blood》中,Kanye 改動了先前作品《I Love Kanye》的歌詞「They don’t want Kanye to be Kanye,They wanna sign a fake Kanye」,直面自己的 Kanye 陷入了與「舊我」的鬥爭中。

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出身於中產階級的 Kanye 比來自貧民窟的說唱歌手更瞭解「資本」的價值所在——與 GAP 達成的協作,正是繼「YEEZY」之後 Kanye 渴望進一步觸及更下沈的市場的表現,甚至不介意通過帶有宗教神性色彩的音樂創作以徵求樂迷的應允。但是逆勢而下,為了「俘虜」更多「信徒」而模糊了形象之間邊界的 Kanye West,真的能夠如願以償嗎?

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沒有人會質疑 Kanye 的創作思維,但是在流行文化的萬神殿中,人們是通過一個更複雜、更狹小的三稜鏡來看待他:Kanye West 在音樂上的天賦足以支撐其成為當代最好的音樂人之一,而其對於市場的敏感、對於文化的深耕以及對於「經營自己」的狂熱——絕不僅是精緻的利己主義,在陷入與自己的搏鬥中,我們仍然能時不時透過他的「Thinking Free」看到那位戴著「輟學熊」頭套的 Kanye West。

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